Tiburón Ballena en La Paz

¿Quién es?

Rhincodon typus es una especie de tiburón que le gusta vivir en aguas cálidas del océano, como las zonas tropicales y semi-tropicales alrededor del mundo excepto el Mar Mediterráneo, presentes en el Océano Atlántico (incluyendo al Golfo de México y Mar Caribe), Océano Pacífico (incluyendo al Golfo de California) y el Océano Índico (Pierce & Norman 2016). Es el pez más grande que existe sin embargo es muy diferente a la mayoría de los peces, que tienen esqueleto óseo, ya que tiene su esqueleto de cartílago y un enorme hígado para poder mantenerse a flote gracias a los aceites que éste contiene. Aunque normalmente se encuentra en los 100 metros cercanos a la superficie, puede realizar viajes a grandes profundidades hasta 1928 metros de profundidad (Weigmann 2016).

¿Qué come?

El tiburón ballena es un organismo filtrador, esto significa que se alimenta de comida suspendida en el agua, como lo es zooplancton (krill y afines) e ictioplancton (huevos y larvas de peces), tragando grandes volúmenes de agua cercana a la superficie mediante succión abriendo su boca a tope, luego la cierra y expulsa el agua por sus arcos branquiales donde tiene peines branquiales que actúan como filtros donde captura su alimento. Sin embargo también se han encontrado en contenidos estomacales restos de pequeños peces y moluscos (Colman 1997).

¿Cuánto mide?

Es un ser enorme, que al ser tan pacífico y tranquilo al alimentarse, uno puede aproximarse hasta 2 metros de distancia (3 metros en el área de la cola) y asombrarse del gran tamaño que tienen. Tan sólo su boca llega a medir el metro de ancho y tienen una longitud total (LT) de 20 metros máximo (Chen et al. 1997), sin embargo los que encontramos en la Bahía de La Paz suelen ser juveniles que miden alrededor de 4-8 metros de LT y el 60% son machos (Ketchum et al. 2012; Rohner et al. 2015). En los tiburones es muy común la segregación por tamaño y sexo. A pesar que aquí hay una congregación de juveniles, acumulando hasta cientos de individuos, estos animales son gigantes solitarios la mayor parte de su vida (Pierce & Norman 2016).

¿Se pueden identificar los individuos de tiburón ballena?

Sí. ¿Notas que por la parte dorsal (superior) el tiburón ballena tiene unos puntos y rayas más claros que el cuerpo? Pues estas marcas tienen patrones únicos entre cada individuo, y con fotografías de partes específicas del cuerpo y software especializado, se pueden identificar y nombrar a los tiburones, ayudando a seguir sus trayectorias y aprender más sobre sus comportamientos. En un estudio publicado en 2014 por Acuña-Marrero y colaboradores, foto identificaron a 251 tiburones individuales entre 2011 y 2013 en el Golfo de California, de los cuales 125 eran de Bahía de La Paz.

¿Qué más sabemos de ellos?

Hsu y colaboradores en 2014 concluyeron mediante deposición de bandas de crecimiento que la edad de madurez de los machos es alrededor de los 17 años y las hembras maduran hasta los 19-22 años. Son vivíparos aplacentados y pueden producir hasta más de 300 embriones en diferentes estados de desarrollo, cuyos neonatos nacen de alrededor de 50-60 cm de longitud (Aca & Schmidt 2011; Schmidt et al. 2010). La edad máxima registrada es de 70 años (Bobick & Peffer 1993) y el organismo de mayor peso con registro fue de 34 toneladas (Chun et al. 1999).

Principalmente en la década de 1990, hubo una fuerte presión de pesca en el Indo-Pacífico, mayormente llevada a cabo por India, Filipinas y Taiwán (Alava et al. 2002; Chen et al. 1997). Su explotación llevó a poblaciones globales a una disminución estimada de 50% en los últimos 75 años (Pierce & Norman 2016). Sin embargo desde el año 2003 fue incluida en el Apéndice II de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (CITES). Esto indica que si bien la especie no se encuentra amenazada con la extinción pero podrían estarlo si no se controla estrictamente su comercio.

En México, Rhincodon typus está catalogado como especie amenazada en la NOM-059-SEMARNAT-2010 lo cual lo protege del aprovechamiento extractivo. Actualmente presenta un aumento en la demanda turística y las tres zonas principales de congregación de estos animales en nuestro país son en Bahía de Los Ángeles, Baja California; Bahía de La Paz, Baja California Sur y cercano a Isla Holbox, Quintana Roo.

¿Qué misterios mantiene secretos?

Hasta ahora nadie sabe dónde es que van las hembras a dar a luz a sus crías. Se han encontrado hembras embarazadas en temporadas repetidas alrededor de las Islas Galápagos como también en el Golfo de California pero nunca se ha visto a uno nacer (Pierce & Norman 2016). Es increíble que hayamos explorado ya otros planetas pero no sepamos algo tan básico del pez más grande del mundo. Como este, muchos misterios desconocemos aún del océano.

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